Une attention de plomb

Publié le 27.03.2008

Au Québec arctique, la pollution par les métaux lourds fait courir de graves dangers aux communautés inuites locales. Les niveaux de concentration en plomb dans le sang maternel y sont parmi les plus élevés des populations du cercle polaire.

Pendant la grossesse, le plomb pr√©sent dans le sang de la m√®re est transmis au foetus en franchissant ais√©ment la barri√®re placentaire. C’est pourquoi la p√©riode fŇďtale est consid√©r√©e comme particuli√®rement sensible pour les dommages li√©s √† ce type de contamination. Diverses √©tudes ont constat√© que m√™me de faibles taux de ce m√©tal toxique dans les cellules sanguines du cordon ombilical (indicateur de l’exposition pr√©natale au plomb) peuvent engendrer un faible poids √† la naissance, une croissance plus lente, des troubles neurologiques (r√©flexes anormaux, d√©ficits visuels) et intellectuels... Cependant, les effets d’une exposition pr√©natale √† de faibles concentrations de plomb sur le comportement ult√©rieur du nourrisson n’ont pas encore √©t√© clairement d√©montr√©s.

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Femme inuit et son bébé en habits traditionnels, Nunavut, Canada
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C’est dans cette perspective qu’une √©quipe canadienne compos√©e de psychologues, de psychiatres et de m√©decins a men√© une s√©rie d’√©tudes exp√©rimentales chez des nourrissons √Ęg√©s de onze mois, issus de trois communaut√©s inuites du Nunavik, r√©gion du Qu√©bec arctique. C’est √† partir de cet √Ęge que l’on peut d√©tecter des diff√©rences individuelles de r√©actions envers de nouveaux objets ou de nouvelles situations. L’attention des b√©b√©s a √©t√© √©valu√©e par des exp√©riences film√©es.

Selon les chercheurs, la concentration en plomb dans le cordon ombilical est associ√©e √† une fr√©quence plus √©lev√©e de mouvements d√©sordonn√©s, ainsi qu’√† un temps plus long pendant lequel l’enfant ne regarde ni le nouvel objet pr√©sent√©, ni l’examinateur. Un d√©tournement du regard plus rapide apr√®s qu’un nouvel objet ait √©t√© introduit semble aussi indiquer chez le nourrisson une aptitude r√©duite √† maintenir son attention.

Cette √©tude serait la premi√®re √† mettre en √©vidence les cons√©quences d’une exposition pr√©natale au plomb sur le comportement de jeunes enfants, m√™me √† de faibles concentrations, inf√©rieures au seuil de tol√©rance habituellement admis. Selon les auteurs, la d√©tection de moindres capacit√©s d’attention chez les nourrissons pourrait fournir un indicateur pr√©coce d’une exposition au plomb dans les communaut√©s de l’Arctique.

Laurent Panes, Inist-CNRS

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