Une partie du Groenland proche du point de non-retour

Publié le 08.06.2021 - Article de Nathalie Mayer du 21/05/2021 sur Futura

La calotte glaciaire du Groenland est une composante instable du système Terre. Elle est susceptible de s’effondrer rapidement sous l’effet du réchauffement climatique anthropique. Avec des conséquences importantes sur l’ensemble de la planète. Il y a quelques mois, des données avaient été mal interprétées, laissant penser que le point de basculement avait déjà été dépassé. Mais aujourd’hui, des chercheurs pensent avoir la preuve qu’une partie de cette région est très proche de son point de non-retour

Le glacier Jakobshavn, c’est le glacier le plus rapide du Groenland. Quelque part dans le centre ouest de la calotte. Et des chercheurs de l’Institut de recherche sur l’impact climatique de Potsdam (Allemagne) et de l’université arctique de Norvège affirment aujourd’hui y avoir trouvé la preuve que cette partie du Groenland est extrêmement proche de son point de non-retour. Cela signifie que la fonte de la calotte devrait s’accélérer progressivement et de manière inévitable, même si le réchauffement climatique était stoppé.

Les chercheurs ont analysé 140 ans de données de fonte et de hauteur des glaces. Des données qu’ils ont injectées dans des modèles pour produire des simulations. «  Nous assistons peut-être au début d’une déstabilisation à grande échelle. Les signaux que nous observons restent régionaux. Mais c’est peut-être dû à la rareté des données dont nous disposons  », expliquent les chercheurs.

Des conséquences pour l’ensemble de la planète

Ce que ces travaux mettent en lumière, c’est un mécanisme non linéaire de rétroaction positive. Pour comprendre, rappelons que pour se maintenir, la calotte glaciaire doit compenser ses pertes de glace par la fonte et le vêlage des glaciers par des chutes de neige. Or, la fonte est plus importante aux basses altitudes. À mesure que la surface de la calotte s’abaisse - en raison de la fonte des glaces -, elle est exposée à des températures moyennes plus élevées. Ce qui entraîne une fonte plus importante. Faisant encore baisser la calotte. Et accélérer la perte de glace. Au-delà d’un seuil critique, du fameux point de non-retour, un climat beaucoup plus froid serait nécessaire pour que la calotte retrouve sa taille...

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